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评测苹果 Apple TV 3代S以及苹果为什么要抛弃iPad mini

从iPod到iPhone再到iPad,苹果对于产品种类的生命周期控制要比任何一家消费品科技公司都要好,但凡事都会有意外,例如 iPod nano。自iPod touch推出之后,苹果就对 nano 的基本外形设计进行了几次变化,这比他们其它产品都要多。

虽然外形一直保持得比较“稳定”,但iPad mini(本文讨论的是全部3款)似乎也已经成为了苹果一款“棘手”的产品。在经过市场压力后苹果推出了一款较小尺寸的iPad,更有人认为这款设备推出的时候有点“勉强”。当菲尔·席勒在2012年展示这款设备的时候,他似乎也承认了苹果内部对此款设备的一些看法,“你使用第四代iPad无法完成的事情,用iPad mini可以干什么?那就是可以单手握持。”从这句话可以看出,iPad mini当时的地位多么的尴尬。

苹果已经进入了小型平板的市场,但席勒继续提到这并不是一款缩水的iPad,当时的起售价是329美元,但这远比谷歌的Nexus 7和Kindle Fire要昂贵。

但当和大屏旗舰级别进行比较的时候,iPad mini又免不了被“吐槽”一番。其中美元配备Retina显示屏是硬伤,现在除了它之外就只剩MacBook Air没有Retina了。确实,iPad mini 2才能够代表旗舰的水准,因为和iPad Air基本一样,但价格上涨到了399美元。

iPad Air 2和iPad mini 3发布之后,这种分歧似乎又出现了。iPad Air 2 拥有目前最快的处理器,厚度甚至比iPad mini还要薄,除此之外,还有改进后的摄像头。而反观 iPad mini 3,只是增加了一个Touch ID,和iPad mini 2相比并没有多大的改进。

且不和其它竞争对手的平板设备相比,即使和自家的iPhone 6和iPhone 6 Plus相比,iPad mini的屏幕优势也没有那么大了。当然这里可能有苹果产品策略的问题,iPad mini的出现可能是想给大屏iPhone更多的呼吸空间。早前台湾《经济日报》报道更是称,苹果公司计划明年砍掉 iPad mini产品线,将精力投入到新款12英寸“iPad Pro”的开发和生产之中。

苹果 Apple TV 3代S/PDIF输出数字音频信号音质测评报告

2010年9月,苹果发布第二代Apple TV产品,与前一代产品不同,Apple TV也成为了iOS设备中的一员,当时Apple TV2的硬件与其他iOS设备保持同步,使用了苹果A4处理器。2012年3月,Apple TV3与new iPad同时发布,在外形上与前一代产品保持一致,处理器更新为A5处理器,由于SoC内图形单元和视频加速单元的同步升级,Apple TV3在高清视频规格支持上有了全面提高。Apple TV在输出功能上提供了一个HDMI和一个S/PDIF光纤输出接口,按照惯例我们对它的光纤输出音频信号品质进行客观与主观测试。

与我们发布Apple TV3拆解文章已经过去了半个多月时间,在我们很多音质测评文章中,似乎苹果的iOS设备测试是最为省事的,印象中它的品质一直保持在同类产品中较好的水准,而多年来特点也并没有太多变化。甚至低端的iPod产品,也有类似的风格和同类产品中更好的品质。但Apple TV3的数字输出,却遇到了不小的问题。为了反复验证问题,我们花去了一些时间。

首先来看硬件配置,苹果Apple TV3使用A5核心的SoC处理器,在拆解中看到除了NAND Flash芯片、网络芯片外,还有两颗主要的Apple标识的芯片,不知其作用[其中一颗也许用于遥控控制等]。而Apple TV3使用的这颗A5处理器与iPhone 4S和iPad2中的稍有不同。苹果在发布会上称,Apple TV3使用的是单核心A5处理器,而专业芯片研究网站chipworks从腐蚀芯片发现,这颗A5处理器仍然基于双核心架构设计,但的确只保留了一个ARM核心,而且芯片面积缩小了41%。在拆解中,我们虽然还是看到了A5的字样,但实际上它是与内存芯片PoP堆叠封装的。

虽然目前Apple TV3仍然没有越狱,但从越狱后的Apple TV2来看,苹果在Apple TV上使用的iOS操作系统也与iPhone、iPad上不同,我们也没有看到相关应用程序的移植,当然,似乎这种移植大多数也没有太多实用价值。做以上说明,不是抱怨Apple TV的iOS不兼容iPhone,而是与我们下文分析一些问题有关。

客观测试

按照惯例,我们对Apple TV3的S/PDIF光纤输出进行了一组客观测试,测试还是选用专业级声卡录入的形式,结合常见的分析方式,提供直观的测量结果。由于Apple TV3的内部存储空间只是用于系统或者交互文件缓存,所以测试播放时可以使用Airplay完成。关于Airplay的音质测评,我们曾经在Airport Express测试中使用过,这种通过WiFi无线网络的传输,并不存在严重缺陷,是值得信赖的。但Apple TV3测试却遇到了信号不稳定的问题。

为了保证测试准确性,我们尝试了使用Windows操作系统、OS X 10.7操作系统的电脑通过iTunes Airplay播放;另外,还使用了iOS设备,通过Airplay进行播放与测试。各种测试条件下,得到的结果稍有不同,但主要问题还是非常严重。

由于Apple TV3输出的数字信号十分不稳定,导致RMAA测试无法进行,所以下面我们只通过不同信号、不同播放环境下的频率扫描频谱图来进行讲解。关于频率扫描的频谱光视图,是我们经常用来使用的分析工具。正常情况下,我们播放一个标准电平-1dB的从20Hz-20kHz正正弦波扫描信号,在图中,坐标横轴为时间轴,纵轴为原点是20Hz的信号频率。在这种光谱分析视图下,为一条干净明亮的直线。而我们这里还专门进行了一组1kHz恒定频率的扫描测试。

从我们测试图片,大家不难发现,在波形扫描中,信号有不规律的平行于纵坐标轴的脉冲信号出现。这在测试很多数字设备输出时会遇到,甚至一些质量不好的光纤,或者老化的激光头、污染的激光头等都会遇到这样问题。不过,经过我们反复验证,这就是Apple TV3自己本身的问题。

从录音声卡识别来看,Apple TV3首先锁定48kHz采样率信号输出,当播放44.1kHz时,可能发生SRC,但从实际测试来看并不会出现特别严重的信号无限重叠,扫描图形表现情况与48kHz类似。这种播放时脉冲原因较为复杂,一般与数字输出信号时钟紊乱,录音和接受设备无法同步等都有关系。

无论使用Windows或者iOS,无论使用有线网络还是WiFi网络,这种问题在Apple TV3上都无法避免。如图所示,我们进行了几组频率扫描测试。其中第一组,基于Windows iTunes的Airplay,全部使用有线局域网;第二组,使用iPhone 4进行Airplay;第三组,使用Macbook OS X操作系统,Airplay,测试结果大同小异。在第三组中,我们展示了连续两个10秒钟测试波形,你会发现,它的信号非常不稳定,这两个连续10秒的测试其实也是不同的。

值得注意的是,在以iPhone或者iPad作为播放源通过Airplay播放至Apple TV3时,在高频部分还似乎专门设置了截止频率,高频最高频率大概只能达到16kHz多一些。这与是否使用WiFi网络是无关的,只与iPhone和iPad有关。

主观听感

我们通过光纤输出到MD30解码器,虽然MD30解码器的FIFO设计可以接管数字输入信号的时钟,但对于这种明显存在问题的数字信号仍然无法修复。在播放频率扫描信号时,可以清楚的听到脉冲信号带来的爆音。其实,这个问题不仅仅在光纤输出时存在,当播放测试信号时,通过HDMI输出,在电视机上一样可以清楚的发现爆音问题,以及通过iPhone、iPad输出时,高频衰减的问题。

不过,这个问题在平时使用中也许是较难察觉的。首先,我们测试信号为-1dB,这种强度的信号在我们日常使用中比较少遇到,也许只有在特别高峰值时偶尔出现。一般,我们配合液晶电视连接Apple TV3,电视音量适中的话,大概在iOS设备上输出电平在-15dB左右。此时,脉冲和爆音仍然存在,而且出现的频率并没有降低,但只是不容易察觉。

问题分析

为了确认Apple TV3数字输出信号存在的问题,我们特意借了另外一台Apple TV3,发现与我们手中这台一样,存在完全一样的问题。为了进一步确认,在HDMI输出时是否存在同样问题,我们购买了HDMI转接光纤输出的设备,得到的结果同样令人失望,测试结果与光纤输出时完全一致。

从主观上来说,Apple TV3的音频信号无论通过光纤还是HDMI,到解码器、到功放,都存在明显的缺陷。对于普通连接电视机用户来说,也许受限于电视机扬声器过于普通,以及一般播放视频信号的音轨本身质量已经很差,所以很难察觉。但是在播放高清电影,或者连接功放后,这种信号不稳定带来的脉冲爆音,在较大音量下还是容易察觉的。

从客观来说,我们似乎很难相信苹果产品会出现这样的低级失误?毕竟我们测试过从iPod到iPad大多数产品,在音频系统方面表现至少不存在严重缺陷。而即便是Airplay,在老款Airport Express上也并没有因为无线网络加入而带来瓶颈或者严重缺陷。而iPhone和iPad当然更没有什么问题。作为同样使用iOS操作系统,几乎一样硬件处理器的Apple TV为何有这么严重的问题?

从客观测试结果来看,虽然A5处理器相对iPad和iPhone上使用的那颗减少了一个核心,理论上不应该会对音频单元进行重新设计。如果抛开数字信号不稳定的脉冲失真,整个信号表现与其他iOS设备还是比较相符的。那么,问题是否会出在iOS操作系统或者网络传输的Airplay上?

从测试结果来看,在iPhone或iPad与Apple TV3通过Airplay播放时,高频信号最高只能到16kHz左右,苹果为何要做这样的处理?因为这在老款Airport Express上是没有遇到过的[完全相同的网络环境]。而当使用PC或者Mac,无论通过WiFi或者Lan,都不会出现高频被截止在16kHz的问题,同时,与OS X和Windows下信号相比,iPhone的测试信号还伴随着更为密集的强度较小的脉冲和毛刺,信号品质更差。

从我们做过的所有测试,尤其是对比Airport Express上Airplay测试来看,后者并未遇到类似问题,问题只能出现在Apple TV3的A5芯片音频单元或操作系统上,当然还可能是整个系统较为复杂的原因,但似乎Airplay技术和标准本身也许并不是关键。而初步推测,这可能与A5芯片内音频单元时钟管理能力有关。音频信号的输出存在如此严重的问题应属于产品品质问题,对于追求完美的苹果公司出品的产品来说,这种低级失误似乎并不多见,也令用户感到失望。对于打算通过Apple TV组建高品质无线影音方案的用户来说,似乎要有些失望,尤其是在体验过Airport Express后,很难想到Apple TV会出现这样的问题。我们也会继续跟进这一问题,希望苹果公司能够尽快解决这一不该有的失误。

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